Extreme dieren: de zuidelijke zeeolifant

Foto: Hullwarren
Kolossen
Zuidelijke zeeolifanten zijn in veel opzichten extreme dieren. Het begint al met hun imposante afmetingen. Een volwassen stier kan ruim zes meter lang worden en een gewicht van vierduizend kilogram bereiken, waardoor de zuidelijke zeeolifant met afstand het grootste vinpotige (oorrobben, walrussen en zeehonden) dier ter wereld is. De stieren hebben die extra kilo’s hard nodig als ze op het strand hevige gevechten uitvechten om de aantrekkelijkste vrouwtjes te kunnen bemachtigen.

Duikwonder
Maar nog indrukwekkender dan zijn formaat is het duikvermogen van de zeeolifant. Om zijn favoriete prooidieren – vissen en pijlinktvissen – te vangen, is de zuidelijke zeeolifant in staat om tot dieptes van ruim duizend meter te duiken. Het record staat voor zover bekend op 1400 meter, een afstand die het dier in kwestie verplichte om zo’n twee uur onafgebroken onder water te blijven. Maar hoe gaan de zeeolifanten om met de verpletterende druk die een mens (en vrijwel elk ander landdier) op dergelijke diepten simpelweg zou verpulveren? Wel, allereerst is het lichaam van een zeehond solide en amper indrukbaar. Als de zeeolifant zijn duiktocht richting de zeebodem inzet, drukt de waterdruk op zijn flexibele ribbenkast lucht uit zijn longen en wordt de luchtpijp tegelijkertijd samengedrukt tot die nog maar de helft van zijn normale inhoud heeft. Op die manier blijft de hoeveelheid lucht in het lichaam van de zeeolifant op grote diepten zeer beperkt. En omdat zeeolifanten hun lucht aan de oppervlakte inademen en niet in de diepte samengeperste lucht naar binnen werken, zijn ze ook niet vatbaar voor de door duikers zo gevreesde caissonziekte. Doordat zeeolifanten en andere zeehonden veel meer bloed hebben dan mensen en het bloed van de dieren ook nog eens in staat is om veel meer zuurstof op te nemen dan het onze, kunnen de zeezoogdieren ook heel goed omgaan met het zuurstofgebrek dat heerst op grote diepten. Bovendien beschikken ze ook over het vermogen om de bloedtoevoer naar hun maag, huid, spieren en vinnen met negentig procent te verlagen, waardoor het lichaam een heel zuinig duikvehikel wordt. Lichamelijk is een zeeolifant dus een heel complexe en ingenieuze creatie van Moeder Natuur, een semi-amfibisch zoogdier dat perfect is aangepast aan een leven dat zich deels op het land en deels in de troebele diepzee afspeelt.

Lees ook:Zeeolifant verrast Australische strandgangers
Lees ook:Zeeolifanten kunnen slapen onder het duiken
Lees ook:Wetenschappers ontdekken ultieme diepzeevis
Lees ook:Voor Nederland nieuwe nachtvlindersoort ontdekt op kerstavond
Lees ook:Indische ganzen vliegen iets minder hoog dan gedacht

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *

Naam

Website

Het kan vijf minuten duren voordat nieuwe reacties zichtbaar zijn.