Vaderdinosauriërs tevens zorgzame moeders

Taakverdeling in de vogelwereld
Voor veel vogelsoorten (met name emoes en struisvogels) is gedeeld ouderschap de normaalste zaak van de wereld. Veel gevederde vaders helpen bij het uitbroeden van eieren, voeden de jongen of bewaken het nest tegen hongerige rovers die wel trek hebben in een vers kuikentje. Wetenschappers hadden al langer het vermoeden dat dergelijke vormen van paternalistische zorg ook al voorkwamen bij bepaalde tweebenige roofdinosauriërs, vermoedelijk de voorouders van de meeste moderne vogels.

Oog in oog met de witte dood

De witte haai is een indrukwekkend en mythisch roofdier. Volwassen exemplaren kunnen 4 tot 6 meter lang worden en zijn uitgerust met een indrukwekkende bek vol driehoekige, messcherpe tanden. Je zou niet verwachten dat veel mensen de wens koesteren om deze dieren in levenden lijve tegen te komen. Toch is het haaientoerisme in landen als Zuid-Afrika en Australië een florerende bedrijfstak. Met name het slaperige Zuid-Afrikaanse kustdorpje Gansbaai, dat ongeveer 165 km ten oosten van Kaapstad ligt, heeft zich in de loop der jaren ontwikkeld tot de haaienhoofdstad van de wereld.

Mokele-mbembe: Afrikaans fabeldier of levende dinosaurus

Legenden
Er bestaan talrijke legendes en verhalen over vreemde monsters of uitgestorven gewaande dieren die hun toevlucht zouden hebben genomen tot de laatste ongerepte plekken die onze aarde nog kent. Ook Afrika heeft zijn eigen mythische creatuur, namelijk de Mokele-mbembe (“degene die de stroom van de rivier stopt”). Dit wezen zou zich in Congo bevinden en in 1913 door lokale pygmeeën onder de aandacht zijn gebracht van westerse avonturiers en wetenschappers.

Nieuwe prehistorische giganten ontdekt in de Sahara

Zeldzame vondsten
Fossielenjagers die al ruim een maand het onherbergzame woestijnlandschap van de Sahara uitkammen, kunnen met voldoening terugblikken op hun expeditie en het paleontologische thuisfront verblijden met een paar mooie kerstgeschenken. Het team dat bestaat uit wetenschappers van de Universiteit van Portsmouth, paleontologen van het University College of Dublin (UCD) en deskundigen van de Marokkaanse universiteit Hassan II in Casablanca, hebben hoogstwaarschijnlijk twee nieuwe soorten ontdekt.

Zuidoost-Azië broeinest van onontdekte diersoorten

Wonderbaarlijke ontdekkingen
Het stroomgebied van de Mekong in Zuidoost-Azië ontpopt zich steeds meer als een schatkamer voor biologen. De afgelopen tien jaar ontdekten wetenschappers in totaal maar liefst 1068 nieuwe dier-en plantensoorten die lange tijd aan wetenschappelijke classificatie wisten te ontkomen. Het door WNF International uitgebrachte rapport First Contact in the Greater Mekong beschrijft de ontdekking van deze nieuwe dieren en planten.

Het Beest van Gévaudan

Dood en verderf
In de jaren zestig van de achttiende eeuw werd de Franse streek Gévaudan (gelegen in het departement Lozère) geteisterd door een uiterst moorddadig en mensenetend wezen dat in de Franse geschiedenisboeken terecht is gekomen als La Bête du Gévaudan. Het lugubere verhaal van het Beest van de Gévaudan begon op 30 juni 1764 toen dit monster volgens de legende in de parochie van St.Etienne de Lugdares in de Vivairas zijn eerste slachtoffer opeiste. Gaandeweg veranderde dit verhaal in een steeds bloederiger epos aangezien het wezen ook verantwoordelijk werd gehouden voor de verminking van of moord op nog eens bijna honderd mensen uit deze destijds verder zo rurale en pittoresk ogende Franse landstreek.

Europese vlinders in zwaar weer door klimaatverandering

Mogelijke massaextinctie
Een verdere stijging van de gemiddelde temperatuur op aarde zou slecht nieuws betekenen voor een aantal van Europa’s zeldzame en kwetsbare vlindersoorten. Dit concludeert Josef Settele, een ecoloog verbonden aan het Duitse Helmholtz Zentrum für Umweltforschung. De uitbreiding van landbouwgronden en oprukkende bebouwing hebben er al voor gezorgd dat de leefgebieden van veel vlindersoorten ernstig versnipperd zijn.

Stroperij wellicht fataal voor olifanten in Tsjaad

Laatste bastion
In landen als Kenia, Tanzania, Botswana of Zuid-Afrika gaat het al een tijd erg goed met de Afrikaanse olifant. Effectieve beschermingsmaatregelen hebben ertoe geleid dat de olifantenpopulaties zich in deze gebieden snel hersteld hebben van de massaslachting die tot en met de jaren tachtig het voortbestaan van deze soort bedreigde. Sterker, de dikhuiden doen het hier zelfs zo goed dat hun aantallen de pan uitrijzen en ze een verwoestende invloed hebben op de begroeiing in veel gebieden. Hoe anders is de situatie in andere delen van het continent.

Dinosauriërs waren gigantische leeghoofden

Beperkte hersencapaciteit
Dat de meeste dinosauriërs niet gezegend waren met een omvangrijk superbrein was al langer duidelijk. Recente 3D-scans, die uitgevoerd zijn op de schedels van Tyrannosaurus rex en andere uitgestorven superreptielen, tonen echter aan dat dinosaurushoofden, nog meer dan voorheen werd aangenomen, gevuld waren met lege ruimte. De kop van Tyrannosaurus, die alleen al 500 kg woog en bijna net zo zwaar was als een volwassen koe van gemiddeld formaat, zou nog zo’n 18 procent zwaarder zijn geweest als de open ruimtes in zijn schedel gevuld waren geweest met hersenweefsel.

Sadomasochistische weekdieren

Over het gedrag van inktvissen die de diepzee als woonstek hebben, is relatief weinig bekend. Ze zijn in het wild namelijk alleen te vinden en te bestuderen met behulp van miniduikbootjes en geavanceerde onderwatercamera’s. We weten dat er gigantische pijlinktvissen bestaan en dat octopussen ongeveer even intelligent zijn als onze trouwe viervoeter de hond. De Nederlandse wetenschapper Henk-Jan Hoving heeft echter uitgebreid onderzoek gedaan naar het voortplantingsgedrag van 10 soorten inktvissen, een onderwerp waarop de bioloog volgende week zal promoveren aan de Rijksuniversiteit Groningen. De resultaten zijn op zijn minst interessant en een tikkeltje bizar te noemen.