Zuid-Afrikaanse hominide nauw verwant aan zowel aap als mens

Verwantschap
Twee skeletten van bijna twee miljoen jaar oud en opgegraven in Zuid-Afrika behoren toe aan een voorheen onbekende soort die volgens wetenschappers als overgangsvorm tussen aap en mens gezien kan worden. De vondst is beschreven in een artikel in het wetenschappelijke tijdschrift Science dat vrijdag wordt gepubliceerd. De fossielen vertonen kenmerken van zowel aap als mens. Wetenschappers doopten de soort tot Australopithecus sediba, wat zoveel wil zeggen als ‘zuidelijke aap, bron’, ten teken van hun verwantschap aan vroegere aapachtigen en, door bepaalde kenmerken, aan moderne mensen. “Deze fossielen geven ons een uitzonderlijk gedetailleerd beeld van een nieuw hoofdstuk in de menselijke evolutie en verschaffen een kijkje in een essentiële periode toen mensachtigen de definitieve stap zetten van een leven in de bomen naar een leven op de grond”, aldus Lee Berger van de Zuid-Afrikaanse universiteit van Witwatersrand.Australopithecus sediba lijkt een mozaïek aan kenmerken te vertonen van een dier dat zich uitstekend op zijn plaats voelt in beide werelden.”

Ontbrekende schakel
Moderne mensen, Homo sapiens, stammen af van groepen die miljoenen jaren geleden leefden, zoals de Australopithecus. Het meest bekende voorbeeld van deze groep is het fossiel Lucy, die ongeveer een miljoen jaar eerder leefde dan de nieuw ontdekte A. sediba. Volgens Berger zijn de nieuwe fossielen zo’n 1,95 tot 1,78 miljoen jaar oud. Sommigen hebben de vondst al de ‘ontbrekende schakel’ genoemd, maar dat is een begrip dat in de wetenschap niet langer wordt gehanteerd. “De ontbrekende schakel was een handig begrip in de tijd dat we vroege fossielen en latere bij elkaar op een rij legden. Toen was het nog makkelijk”, zegt paleontoloog Richard Potts. Nu is er zo’n grote diversiteit aan takken in de menselijke stamboom bekend dat er geen sprake meer is van één bepaalde overgangslijn.

Geleidelijke overgang
De twee fossielen werden gevonden in een kuil in wat eens een grot was. De botten zijn bewaard gebleven door opdrogend sediment waardoor de twee wezens vlak voor zij stierven werden bedolven. Eén was een vrouwtje tussen de 20 en 30 jaar oud, de ander was een mannetje van 8 of 9. Sinds hun ontdekking zijn nog twee fossielen ontdekt, zei Berger. Volgens Berger lijken hun kenmerken uit te wijzen dat de overgang van vroegere groepen naar het geslacht Homo in zeer langzame stappen geschiedde. “We kunnen vaststellen dat deze nieuwe soort meer kenmerken deelt met de vroege Homo dan iedere andere bekende soort binnen de Australopitheci en dus een mogelijke voorvader van het geslacht Homo is of een verwante groep van een voorvader die het na de verschijning van de Homo nog enige tijd volhield.” Toch behoort de soort niet tot het geslacht Homo omdat zij volgens Berger niet over het hele pakket aan kenmerken beschikt. Australopithecus sediba kan een soort Steen van Rosetta worden voor het achterhalen van de geheimen die ten grondslag liggen aan de ontwikkeling van het geslacht Homo, zelfs als de soort tot een zijtak behoort. Volgens de onderzoekers had A.sediba een vooruitgeschoven heupbot en lange benen, waarmee hij op een menselijke wijze liep. De armen waren echter lang en de handen krachtig, zoals bij een aap. Zowel het vrouwtje als het jonge mannetje was 1 meter 27 lang. Het vrouwtje woog zo’n 33 kilo, het mannetje zo’n 27. “De grootte van de hersenen van het jong was met 420 tot 450 cc klein, maar de vorm van het brein lijkt verder ontwikkeld dan bij de Australopitheci“, schrijven de onderzoekers. Het menselijk brein is zeker drie keer zo groot. Vanwege het uiterlijk van het bovenlichaam en de relatief kleine hersenen besloten de wetenschappers de soort de classificeren als een Australopithecus.

Lees ook:Mogelijk oudste voorouder van de mens gevonden
Lees ook:Zuid-Afrikaanse mensachtige waarschijnlijk ontbrekende schakel
Lees ook:Ooermens Lucy liep waarschijnlijk al rechtop
Lees ook:Oeroude menselijke schedel gevonden in Georgisch dorp
Lees ook:IJsbeertweeling Ouwehands Dierenpark bestaat uit mannetje en vrouwtje

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *

Naam

Website

Het kan vijf minuten duren voordat nieuwe reacties zichtbaar zijn.